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Goodbye Bali

Time passed by quickly at Indonesia, indeed. 15 days we’ve spent on the Islands already, filled with lots of diving, relaxing, meeting and chatting with very nice people… And even two lazy days on the beach chair, accompanied by a good book we’ve managed this time with pleasure! We were really fascinated by the colourful Bali island and would have liked to explore more. So it’s definitely on our “must come back” list – that enables us to head over for our last night in Jakarta without that many tears in our eyes.

The Jakarta Experience

Quite a scenic flight. Already from the airplane we could obeye the vulcanic activity on the Java island and were even more sad, that we weren’t able to make the route from Bali to Jakarta by land. But, as mentioned, the end of the Ramadan “Idul Fitri” is definitive a bad time for foreign travellers, as everybody is on the road. We’ve recognized, when we entered the airport shuttle bus and managed to grab the last two seats. And this was already day 2 of the festival. Even more we were puzzled when we reached our hotel area: not a single shop was opened, even the foodstalls (Warung) were closed!

But that was definitely our least priority for the moment. Target of the day: enjoy the civilization! Thanks to all the hotel bonus points I could arrange a really nice room in a really good hotel for free. Shy to say the word “luxurious”, but it was ;–) Hot Hot Hot water, bathtube, shower, white soft towels, a bathrobe… and an incredible clean, white, comfortable bed! One can imagine, we didn’t visit the spa, but had already lots to do in our private wellness heaven. All the amenities urgently wanted to be tested, and the bath was more than once filled with fresh Hot water :–). But all that would not have been the absolute wellness day without the following rest in the squeaky white bed sheets (and the wrinkles on the toes from the hours of bathing really required some time for relaxation as well).

As the nearly new-borns, the surrounding of our hotel area wanted to get it’s exploration. But the plan for the outside activity such as shopping or dinner was quickly destroyed. The only open area after a 20 min hike through the city was a “Dunkin' Donut”– which fortunately served also a hearty sandwich. But sadly, just managed to set our hungry stomach in a further growl. So, back to the hotel and check the indoor restaurants. Well, one can imagine, not the cheapest solution, but due to the saved accomodation for that night there was some travel budget for that “extra” left. And, whow! What a buffet! Never ever in my life I’ve seen that kind of a setup of different food.. Spent some hours there and went to bed not hungry any longer ;–)

Next day (and last day in Indonesia): Third day of Idul Fitri. In a nutshell: same procedure like the day before – just the “Dunkin' Donut” we passed by ;–) At 21:15 we left the hotel for the airport and the overnight flight to our next destination: The Philippines..

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Wie bereits angekündigt, haben wir Tulamben irgendwann doch verlassen und uns auf den Weg zur weiteren Erkundung Balis gemacht. Ein bequemer Taxi-Transport (der Bus hat seinen Weg leider nicht nach Tulamben gefunden und mit 20kg auf dem Rücken die Reisterrassen Balis hochkraxeln, um vielleicht vielleicht ein Transportmittel herbeizuwinken.. na, da waren wir doch "Mädchen") hat uns bis nach Padangbai gebracht; von dort aus ging es per Fischerboot weiter nach Nusa Lemongan, einer kleinen Insel, im Südwesten Balis. Bereits bei der Überfahrt konnten wir einen Geschmack auf bevorstehendes Strömungstauchen bekommen - die Passage zwischen den Inseln ist ordentlich "zugig" und hoher Wellengang hat uns zu wahrer Teamarbeit angestachelt: Während Rene das Wasserschöpfen aus dem Boot übernahm, habe ich um Höheren Beistand gebetet ;-)

Nusa Lembongan an sich ist äußerst unspannend. Der Alltag des Fischer- und mittlerweile auch Touristenortes richtet sich gänzlich nach dem Mond = nach den Gezeiten. Einen Badestrand sucht man in dem Ort vergebens, auch wenn feiner goldener Sand zum Sonnenbaden einlädt: Die Küstenzone ist gänzlich als Algenplantage ausgestattet; was auf der Hauptinsel Reispaddies sind, so dienen hier getrocknete Algen dem Lebensunterhalt.

Unsere Zeit auf Lembongan gestaltete sich pragmatisch einfach: Tauchen, Schlafen, Essen.. wobei das absolute Augenmerk wirklich auf ersterem lag! Das Tauchen um Nusa Penida (der Nachbarinsel) und Nusa Lembongan ist gigantisch! Im August ziehen MolaMolas in die seichteren Gewässer und können so auch vom Taucher bestaunt werden. Strömungstauchen ist Tagesordnung und es kachelt gelegentlich ganz ordentlich! "Crystal Bay" hat eine Putzerstation, spezialisiert auf die Molas (wir haben den Beweis in Bild und Ton! :-) Wir hatten bei einem Tauchgang das Glück, gleich 4 dieser seltsamen Tierchen zu bewundern. Selbst Riffhaie haben noch ihre Aufwartung gemacht, als kleines "Beiwerk"..

Nach ein paar Tagen auf der Urlauberinsel war dann aber auch wieder gut mit Sonne und Strand. Noch drei Tage bis zur Weiterreise auf die Philippinen... so haben wir uns entschieden, noch ein bisschen Kultur im Inselinneren Balis zu tanken. Per Boot und Bus also weiter nach Ubud. 

Ubud ist vermutlich ein wahres Touristen-Mekka. ZEN überall! Alte (oder auf alt getrimmte) balinesische Häuser sind quer durch die Stadt verteilt zu finden, und sowohl Geschäfte als auch Unterkünfte bieten das, was jedem Bali-Touristen vorschwebt: gekonnte Vereinigung von Götzenbildern, Kunsthandwerk, tropischem Grün und Wasser. Nahezu keine Herbergsunterkunft ist uns aufgefallen, deren Pforten nicht durch Statuen, Jasminblüten und weiteren Stilmitteln einladend gestaltet war - auch wenn sich dahinter die letzte Bruchbude verbergen mochte. Innenarchitekten und "Schöner Wohnen"-Abonnenten würde auf Ubud sicherlich das Herz aufgehen!

Ein ganz entscheidender Nachteil Ubuds: der Verkehr! Da nahezu jeder Reisedienstleister Ubud als Tagesausflug aus den Touristenresorts im Programm hat, rollen tausende Busse, Minibusse, Taxi tagein tagaus durch das Städtchen. Weiters ist natürlich auch für die Balinesische Bevölkerung Ubud ein Magnet: viele Touristen = viel Geschäft! Und somit finden auch Millionen Händler und Angestellte ihren Weg in die Stadt. Das Resultat ist ein schier unauflöslicher Verkehrsstau, von morgens 08:00 bis abends 06:00. Wir haben solch Verkehrswahnsinn eigentlich nur von den Straßen Denpasars erwartet, aber mitten in den Bergen?? Leider konnten wir Ralfs Empfehlung nicht Folge leisten und dem Massenansturm entrinnen: Rene hatte sich die Schulter verrenkt und somit war ein Motorradausflug ins Balinesische Hinterland leider gegessen. Stattdessen haben wir den "Monkey Park" besucht und uns weiters dem Strom der Touristen ergenben; sowie bei Chips und Soda auf unserer Bungalowterrasse weitere Reiserouten evaluiert. 

Unser gestriger Aufbruch richtung Jakarta  war sodann auch relativ unspannend und von wenig Abschiedsschmerz geprägt, Einzig der Streifzug über die Insel, unabhängig mit Moped oder Fahrrad, wäre wirklich nocheinmal eine Rückkehr nach Ubud wert.

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Our diving in Bali was great, and we have a lot of pictures and video footage. Time for editing and low internet bandwidth are constraints for sharing these so far, but we're working on both.

During our dives on Nula Lembungan, we had awesome encounters with one of the biggest and strangest fish you can experience underwater - the Mola Mola, better known as Sunfish (or Mondfisch in German).

To give you a quick impression what this all about, here a small teaser video:
 

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Arriving in Bali

While our stay in Vietnam, we were checking and discussing various options for possible next waypoints on our Tour 11. It soon turned out that we were not exactly free to decide, since half Europe and nearly all of Asia seemed to be on the move. Flights and stays were either fully booked or quite expensive, especially for our favorite destinations Sipadan or Sulawesi. Nevertheless we wanted some serious new diving experience, so we finally decided to head to Bali to see what famous diving in Indonesia is like.

We decided to go to Tulamben in the north eastern part of the island, famous especially for the U.S.A.T. Liberty wreck to be found a few meters off Tulamben’s rocky pebble beach. We read some recommendations for Ocean Sun, so we asked them upfront for information on diving and accomodation. Ricardo, the german shop owner, replied lightning fast (hard to find here these days, believe me…) with very useful information and a good choice of stays meeting our budget. Given that it was a no-brainer for us to chose Ric’s shop for diving. We also followed his recommendation for Safety Stop Bar & Bungalows, owned by - surprisingly - german Ralf. Ric also made a good offer for airport transfer (a 2,5 hour drive) which we happily accepted. All set we were ready to go!

We arrived in Denpasar at nine in the evening. Our driver was already waiting for us at the negotiated meeting point, holding a big sign saying “Mr Rene” - what a luxury after all those more or less stressy arrivals of the last weeks. The driver (I’m so sad we forgot his name, shame on us) turned out to be a real gem, a very gentle, helpful and friendly local who loved to smile and laugh. His English was great, and we ended up having a delighting and very informative chat during all of the drive. Way after midnight we arrived in Tulamben, feeling already welcomed and at home in lovely Indonesia.

Safety stop

When we arrived at Safety Stop, Ralf was already waiting for us. He showed us our bungalow, which turned out to be great deal - a lot of space, cozy, clean and in top condition with a lovely veranda facing the small garden pool, at a very reasonable rate. But even better, Ralf then asked the magic question: “Wanna join for a beer?”. Guess what, he didn’t have to ask twice. Bintang, here we come - I was already aware that Indonesia’s top beer was a good one. Natty needed a few bottles to build her own opinion, and since drinking alone is reported to cause stinky feet, Ralf and I joined building up experience. Ralf turned out to be a very nice guy with a bunch of stories to tell, and we ended up chatting until three in the morning. By that time, Bintang stocks reportedly raised by 0,3%.

For unknown reasons we did not manage to go diving the next morning. Instead, we started off lazy, with a tasty breakfast prepared by Martin, Ralf’s - you guessed it - german cook. He is a fabulous cook and a fabulous guy, as we learned during our stay. He loves cooking and learned it the good old-fashioned way. If you drop by eventually, try his famous beef steaks or the awesome tuna steak, or one of his crazy daily specials - how about some Maultaschen in Indonesia? We very soon came to love not only his food, but also him as a person with whom we had a great time with good chats and lot’s of laughing.

Tulamben

Later that day we managed to get a bit familiar with our Location. Tulamben is a sleepy little village, with a reasonable amount of tourism nearly fully related to scuba diving. While Tulamben is a famous Bali dive spot, most operators serve it with daily trips from more developed locations around Bali. The divers staying in Tulamben might be considered more “hard core”. Ralf coined the term “Cowboy Diving” which is a good way to put it.

The village is located next to a beautiful black pebble beached bay, which would make up perfectly for any beach lover’s photo wallpaper. Nevertheless, beach life is not exactly comfortable here as you would soon find out if you placed your towel here - the pebble stones are a hard bed. Maybe this is another reason why the global tourism industry - luckily - seems to have missed Tulamben as a promoted destination. Good for divers who find fabulous beach diving here and don’t have to step on some sun lovers’ toes to make their way into the water.

Ocean Sun

Perfect conditions for starting to dive the next day. We showed up at Ric’s shop to make our introduction dives with a sharp-eyed local dive guide. The shop turned out to be a bit confusing at first. We soon learned that they have cultivated an organized way of being kind of unorganized. But if you lean back and let the guys take care of you, everything will be set up soon - just like magic. Ric is not the usual kind of Must-Be-Entertainer, as found in many shops. If you’re looking for such entertainement you might be wrong here. But if you want some relaxed dives and easy going, especially when you are an experienced diver, Ocean Sun is a great place to be. But even then you might have to get used to some things not only typical for this shop, such as the porters - mostly women, carrying one or two sets of fully geared up dive equipment (yes, including the tanks) on their head down to the beach. Don’t be tempted to play the I-can-well-carry-my-own-stuff kind of guy, since the porters make a living out of this!

Liberty Wreck

Our first guided dive was at the Liberty wreck, early enough to be there before most of the day trip boats. This WW2 wreck is really impressing. Though there is not much to penetrate, it is a magic place with amazing reef life all around. As we have heard, more than thousand different species can be found around just the wreck - enough said? If the visibility is good, the wreck makes up for some really mystical photos. But after a couple of dives one will be tempted to focus on the small things, since there is much to find - such as less common nudi branches and slugs or pygmae seahorses, for example. The morning seems to be a perfect time both for visibility and light. Also late afternoon light is amazing, though visibility might be worse. We did some more dives here on our own the next days, and each was great. Tip: at the end of the wreck, go down to the sandy bottom at around 30m. If you look hard, you might see amazing stuff. But watch your deco time, which you will most likely sum up while looking around.

Coral Garden

Our next spot was coral garden, just a few dozend meter besides the wreck. It is a typical coral reef found on black volcanic sandy bottom. The corals might not be as high rising as found in a typical red sea reef, but the combination of corals and sandy muck areas makes it a perfect location for all kinds of crittery creatures. We found strange nudis and slugs, scorpion fishes, leaf scorpion fished and - among many others - the famous and beautiful ribbon eel, both black and blue ones. We did this dive three more times on our own. It is perfect for relaxed though amazing dives. If you are trained to spot small things you should come here as often as possible to find and maybe photograph tons of interesting and unusual stuff.

Drop Off

The third direct accessible beach dive location is called Drop Off. At first the name seems to be a miss, since you start your dive at a sandy slope. Even at around 20 meters one might be wondering what the name is all about. But following the slope even further, all of a sudden - depending on visibility conditions - a massive and beautiful wall reveals to the right. Seeing it the first time is kind of breathtaking, especially seen bottom up. Our favorite dive was to follow the sandy slope to 40 meters (well, and beyond… ) and then go slowly up at the wall to the coral slope around the corner, heading back on the top of the wall. Not only because we saw two dolphins there under water it was our favorite spot at Tulamben. It is a place where it is absolutely worth to go really deep, and if you are trained in decompression dives, do deco dives here. It is also popular among tech divers, since they can go down to 90 m and further, while having a beautiful dive. This spot makes the best example for what “Cowboy Diving” is all about - especially given that there is nobody forcing limits on you if you are experienced enough.

The Community

Ralfs place is a gathering point for actual or soon-to-be Expats, as well as for all diving guests. We had really nice evenings there, not to mention it were quite long evenings. Great food, good beer, nice chats and great people. Just to name a few

  • Ralf, the Panda Bear and patron. Cares great for his clients and friends, and loves to be his client himself.
  • Martin, the Magic Meal Master. See above for details, we had a great time with him.
  • Uncle Ben, the tech instructor. While being a really nice guy, he pushes his students hard, even after the diving day - no beer while doing courses!
  • Boris, the Seeker - hasn’t made the last step to leave his life at home, but seems to be an inventory item in Tulamben. Works hard on improving his experience in billiards, chess, jonglage, philosophy and diving.
  • “Mama” Jaqueline - dive instructor, collegue and mentor of Denis, the dive shop manager we met in Cambodia. Diver’s world is not bigger than a marble …
  • Erich, the rescuer of the regulators - retired from active diving business, now runs Bali’s #1 regulator maintainance service. Originated in the Aachen area, where we live. Shows the sense of humour that is typical for our area - dry as a Martini, but hearty.
  • Isa, the Queen of Asia - used to be a dive instructor, then started a business kids dream of - orgnizing and operating special tours all over Asia. Came to Tulamben for meeting friends and taking some days off with crazy diving. Arrived just before we had to leave, but we made friends instantly.

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Nach unserer Ankunft in Ho Chi Minh City (HCMC, oder in Vietnam TPHCM), dem ehemaligen Saigon, geht's wie üblich über zum Abendprogramm - Nahrungsbeschaffung, dann Bierversorgung. Beides finden wir in Spucknähe zum Hotel. Insbesondere das Restaurant mit dem einprägsamen Namen "Restaurant 13" erregt unsere Aufmerksamkeit, wurde es doch auch im Lonely Planet empfohlen. Vorher müssen wir uns aber noch am benachbarten "Restaurant 19" - offensichtlich ein Fake, das von dieser Empfhlung profitieren möchte - vorbeikämpfen. Das Essen ist interessant, reichlich und schmackhaft, aber keine Erleuchtung. Dazu kommt, dass unsere Bierprobe beim Essen nur einen Schluss zulässt: lokales Bier in Vietnam ist, höflich gesagt, untrinkbar. Gottseidank gibt es in der Kneipe zum Absacker ein nicht ganz billiges Tiger. Wir hoffen, am nächsten Tag die Essenserfahrung am Foodstall-Market steigern zu können.

Die erste Nacht im Hotel in unserem Kellerkerker gestaltet sich ... kurz. Während wir bei Besichtigung des Zimmers ein sauberes, nett eingerichtetes aber dunkles Etablissement vorfanden, dessen Nachteile gut in Kauf zunehmen schienen, so erhalten wir jetzt wichtige zusätzliche Bewertungskriterien. Der Weg zur Küche führt an unserem Zimmer vorbei, und gefühlte 20 Mitarbeiter beginnen um 5:30 fröhlich polternd ihr Tagewerk. An dieser Stelle noch mal vielen Dank an die Effizienz modernen asiatischen Häuserbaus, der Schallisolierung für völlig überbewertet hält.

Um ca. 5:50 stellt sich eine gewisse Gewöhnung an den Lärmpegel ein, und wir frohlocken innerlich ob eines sich verstärkenden Dösungszustandes.

Um 6:00 erhalten wir noch mal eine kurze hilfreiche Auffrischung, wo doch gleich der Frühstücksraum lag - achja, direkt über unseren Köpfen. Die Geräusche lassen uns bereits vor dem Betreten ein klares Bild über dessen Gestaltung entwickeln. Holzparkett auf einer ca. 10cm dünnen Leichtbetondecke, darauf Holzstühle ohne Filzgleiter. Das Leben ist schön, und die Vorzüge modernen asiatischen Städtebaus werden uns beim mentalen Verfolgen der gefühlt 100 ersten Gästen mit ihren durchnittlich 10 Stuhlrückvorgängen nocheinmal vor Augen geführt. Schlafen ist fertig, los raus.

Frühstück, dann ein bißchen Internet-Aufarbeitung. Erstaunlicherweise funktioniert hier auch wieder Facebook und Twitter, was in Chow Doc reproduzierbar nicht der Fall war. Wird da wohl jemand zensiert haben??? Gegen Mittag fühlen wir uns bereit, die vorzügliche Lage unseres Hotels im Herzen von Saigon durch eine fussläufige Besichtigungstour auszunutzen. Das Wetter kriegt das mit und schickt ohne zu zögern heftigen Regen. Wir kontern mit unseren farbenfrohen, technologisch hochwertigen Regenjacken. Wetter gegen GWD: unentschieden.

Nach einer kurzen Stärkung im Strassencafe, welches als Topprodukt internationaler Braukunst eine Blechdose Öttinger auf der Karte anpreist, starten wir durch. Die Tour ist Klasse. Saigon verbindet alte koloniale Architektur mit modernsten Wolkenkratzern. Alles ist ein bunter Mix. Hotel de Ville und Hauptpost sowie diverse Grandhotels sind besondere Highlights. Nur der Präsidentenpalast erinnert doch stark an den Palast der Republik im ehemaligen Bruderstaat.

Apropos DDR - auf unserer Tour schleicht an einer Stelle, wo wir kurz anhalten, ein Vietnamese in enger werdenden Kreisen um uns herum. Wir gehen reflexartig in eine innere "Was will der uns denn verticken?"-Haltung. Dann spricht uns an: "Deutsche?". Wir bejahen. Was folgt ist ein überaus nettes Gespräch mit einem perfekt deutsch sprechenden Gegenüber, der einige Jahre in der DDR gelebt hat und sich offensichtlich freute, einfach mal wieder in eben dieser Sprache plaudern zu können. Wunderbar.

Die Füsse werden langsam müde, es wäre dann Zeit für eine Flüssigkeitszufuhr. Wir sind in der Nähe der Hauptpost, ein Strassenschild macht uns klar, dass wir uns in der Duong Nguyen Du befinden. Ein Freund hatte uns empfohlen, dringen das "Nguyen Du Brauhaus" in Augenschein zu nehmen. Perfekt, keine 100 Meter, da ist es. Im Eingangsbereich erwartet uns eine beeindruckende Sammlung historischer Bierkrüge, was aber vor dem Anblick der beiden perfekt restaurierten alten BMW Motorräder etwas in den Hintergrund gerät. Wie lassen uns nieder und studieren die Karte. An den Leser: Denk an ein Bier. OK? Die Wahrscheinlichkeit, dass es auf dieser Karte steht, beträgt 90% - sofern es aus Deutschland oder Belgien stammt.

Aber stand da nicht was von Brauhaus? In der Tat, hier wird selbstgebrautes Helles, Weißbier und Bock angeboten. Wir sind skeptisch. Wir bestellen ein Radler und ein Bock, im praktischen Halbliterkrug. Um den Wahnsinn perfekt zu machen, nehmen wir noch einen Krakauer mit Kartoffelpürree und Sauerkraut (auf der Karte gleich neben Schweinshaxe und Vietnamesischer Nudelsuppe, kann man eigentlich garnicht verfehlen ...); es gibt nur zwei Möglichkeiten - entweder das wird hier jetzt gleich richtig schrecklich, oder aber fantastisch.

Letzteres ist der Fall - das Bier ist GRANDIOUS, der Krakauer und das Kartoffelpürree umwerfend gut (jedenfalls für uns nach sechs Wochen in Asien). Wir genießen jeden Bissen und jeden Schluck und verunsichern die umsitzenden Leute mit unseren laut gegrunzten "Ahhhhhhhh" und "Mhmmmmhhhmm" Lauten. Das Leben ist schön. Wir lassen den Geschmack ausreichend in unseren Mündern nachhallen, bevor wir uns schweren Herzens trennen. Weiter geht's, Hauptpost und Notre Dame gucken.

Unsere Fusstour neigt sich dem Ende, der Tag hat es schon länger getan. War da nicht noch was? Achja, wir wollten zum Food Market. Wir schrauben uns einige Blocks vorwärts und erreichen ihn, nur um festzustellen, dass man gerade aufräumnt und zumacht. Wie immer, wir sind scheinbar zu blöd dazu. Allerdings sind die Vietnamesen auch offensichtlich nicht vergleichbare Nachtmenschen wie Thailänder oder Kambodschaner. Dafür steht man hier aber dann auch freudig um 5:00 auf - siehe oben.

Wir gehen zurück ins Hotel, kurze Siesta und dann in einen Pub einfallen. Auf dem Rückweg war uns da was begegnet, sah ganz nett aus, obwohl kein umfassender Blick durch die teilweise milchige Scheibe zu erhaschen war. Egal, rein. Innen finden wir eine Mischung aus Pub und Sportsbar. Allein die zwanzig (!!!) leichtbekleideten Mädels hinter der Theke und teilweise davor verwirren doch etwas. Das Bier ist exorbitant teuer, aber das ist uns jetzt auch schon egal - obwohl der Unterhaltungswert der Bar für mich etwas höher angesiedelt ist als für Natty, siehe leichtbekleidete Damen. Es handelt sich offensichtlich um eine "Gesellschaftsbar", wo die Damen sich mit zwanglosen Gesprächen und neckischem Gehabe - nicht jedoch mehr - um vorzugsweise die männlichen Gäste kümmern. Auch lässt man sich gerne mal auf einen Cocktail einladen, oder aber bekommt ein Glas beim Köpfen einer Flasche "Hausweins" - in der Regel eine Flasche Whisky für drei bis vier Personen. Weitere Eindrücke verschwimmen jedoch, da wir uns verquatschen und ein Bierchen oder zwei mehr als üblich zu uns nehmen. Das wird ja schön morgen im sechs, wenn wir aus dem Bett geschüttelt werden (siehe oben) und es dann zum Fluhafen nach Kuala Lumpur und dann Bali geht ... hicks.

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